La Luftwaffe

Après sa défaite dans la guerre de 1918, le traité de Versailles interdit au troisième Reich allemand de créer une force aérienne : La luftwaffe. Toutefois, en raison de son réarmement secret, la Reichswehr dispose, à la fin de l’année 1932, de huit escadrons de reconnaissance, de quatre escadrons de chasse et de trois escadrons de bombardiers auxiliaires.

Cependant, en cas de guerre, ils n’auraient guère été en mesure d’opposer une résistance sérieuse aux forces aériennes ennemies, techniquement et numériquement très supérieures. Avec la création du ministère de l’aviation du Reich sous la direction de Hermann Göring en mai 1933, l’État nazi commence à mettre sur pied l’armée de l’air allemande, qui reste pour l’instant secrète.

En février 1935, Adolf Hitler annonce officiellement l’existence de la Luftwaffe, composée de quelque 800 avions de combat, qui est incorporée à la Wehrmacht la même année en tant que troisième branche des forces armées aux côtés de l’armée et de la marine.

Sous le commandement suprême du ministre de l’aviation du Reich, Göring, la Luftwaffe est responsable de la défense aérienne, de la défense aérienne et des parachutistes, qui ont été créés en 1935. En 1936, Göring met la Luftwaffe encore jeune à l’épreuve lorsqu’il déploie la « Légion Condor » pour soutenir les putschistes en Espagne.

Au début de la Seconde Guerre mondiale en 1939, la Luftwaffe, forte de 400 000 hommes, disposait de plus de 4 000 avions de conception très moderne. Comme le Stuka, le bombardier Heinkel He 111 avait une charge de bombe maximale de 1 800 kilogrammes, mais sa portée de 1 200 kilomètres était deux fois supérieure à celle du Ju 87.

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Le chasseur Me 109 et l’avion multirôle Me 110 construits par Messerschmitt, ainsi que l’avion de transport Ju 52 construit par Junker-Werke, étaient d’autres types d’avions standard de la Luftwaffe qui, en 1939, divisée en quatre flottes aériennes, semblait bien équipée pour un effort de guerre complet.

Avec la nomination d’Ernst Udet, l’un des pilotes de chasse allemands les plus performants de la Première Guerre mondiale, à la tête du bureau technique du ministère de l’aviation en 1936, la construction d’avions aérodynamiquement améliorés s’est accélérée.

Le passage de la tôle ondulée à la tôle lisse, ainsi que l’utilisation de moteurs plus puissants et de nouvelles technologies, ont considérablement augmenté la vitesse et l’altitude maximale des avions allemands. Et le biplan a finalement été remplacé par le monoplan entièrement métallique.

Udet est en grande partie responsable du développement du bombardier en piqué Ju 87 (Stuka), qui, au cours de la Seconde Guerre mondiale, a démoralisé psychologiquement les troupes ennemies comme aucun autre avion avec le hurlement de la sirène pendant le piqué et a semé la terreur parmi la population civile avec sa charge de bombes maximale de 1 800 kilogrammes.

Les pilotes de Stuka et les pilotes de chasse comme le décoré Hermann Graf ont reçu une adoration presque héroïque de la propagande nazie. Avec Hans-Ulrich Rudel comme seul porteur de la « Croix de chevalier avec feuilles de chêne en or, épées et diamants », un pilote de Stuka était le soldat de la Wehrmacht le plus décoré de la Seconde Guerre mondiale.

Lors de l’invasion allemande de la Pologne en septembre 1939, ainsi que lors de l’offensive allemande contre la France à l’Ouest au printemps 1940, une interaction efficace entre la Luftwaffe et l’armée de terre a assuré le succès rapide de la Wehrmacht.

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Les chasseurs-bombardiers modernes du Troisième Reich étaient destinés à détruire les installations industrielles et les lignes d’approvisionnement dans les arrières de l’ennemi et à semer la mort dans les villes ennemies.

Cependant, avec la conquête de la supériorité aérienne et la destruction des industries d’armement britanniques, la Luftwaffe se voit confier, lors de la bataille d’Angleterre, des tâches pour lesquelles elle n’est pas qualitativement ou quantitativement à la hauteur.

La bataille de la Luftwaffe contre l’Angleterre, qui avait été propagée par Göring avec beaucoup d’enthousiasme, révéla impitoyablement les déficiences allemandes en matière d’armement et d’entraînement : le Me 109 était techniquement inférieur aux Hurricanes et Spitfires britanniques.

Pour aggraver la situation, les pilotes de chasse allemands ne sont pas suffisamment entraînés pour protéger les formations de bombardiers, qui subissent des pertes considérables aux mains des chasseurs britanniques.

Les Britanniques disposaient également d’un système d’alerte précoce révolutionnaire grâce à leur nouveau radar, qui leur permettait d’atteindre des taux de réussite élevés.

Après la perte de plus de 2 200 appareils allemands, la guerre aérienne au-dessus de la Grande-Bretagne est interrompue au printemps 1941 et la plupart des escadrons, soit 120 appareils, sont déplacés vers l’est en vue de la guerre à venir contre l’Union soviétique.

Il convient de noter que la production aéronautique allemande était nettement inférieure à la production britannique et soviétique pendant la Seconde Guerre mondiale. Après l’entrée en guerre des États-Unis et le transfert des escadrons de chasseurs américains en Europe, l’avantage des Alliés en matière d’armement s’est encore accru au détriment du Troisième Reich allemand.

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En raison de la suprématie aérienne presque illimitée des Alliés, la Wehrmacht est incapable d’arrêter l’invasion de la Normandie en 1944, l’avancée des Alliés en France et en Italie, ou l’avancée de l’Armée rouge vers les frontières du Reich.

Surtout, vers la fin de la Seconde Guerre mondiale, la Luftwaffe manquait de pilotes bien formés et expérimentés pour exploiter les avantages techniques d’avions avancés tels que le chasseur-bombardier Focke-Wulf FW 190, le chasseur de nuit Dornier Do 217 ou le chasseur à réaction Me 262, utilisé pour la première fois en 1944.

Au moment de la capitulation allemande, le 8 mai 1945, quelque 430 000 membres des unités de la Luftwaffe, qui, dans les dernières années de la guerre, étaient de plus en plus utilisées pour le combat terrestre ou étaient en grande partie composées de jeunes adjudants de la Luftwaffe, avaient été tués.

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