Chelmno

Le SS-Hauptsturmführer Herbert Lange, qui avait déjà supervisé des meurtres de masse dans la région à l’aide d’armes légères et de fourgons à gaz, a choisi un domaine dans le village de Chelmno en Pologne, connu pendant l’occupation sous le nom allemand de Kulmhof, lorsqu’il a été chargé d’étendre ses opérations macabres.

Le personnel du futur camp d’extermination est personnellement sélectionné par le supérieur de Lange, Ernst Damzog, commandant de la police de sécurité et du SD (Chelmno). Le personnel était composé d’une combinaison de la police de sécurité, du SD, de la Gestapo, de la police criminelle et de la police de l’ordre.

Le centre se composait de deux sites, le premier étant le domaine lui-même (Schlosslager), l’autre étant une clairière de forêt près d’une route entre Chelmno et Kolo (Waldlager), tous deux entourés de clôtures en bois érigées par les Allemands.

L’installation a été créée en octobre 1941 et le gazage de masse a commencé en décembre 1941, avec des fourgons à gaz pour tuer les Juifs. Le processus de mise à mort a duré entre 5 et 10 minutes, pendant lesquelles les victimes ont pu être entendues crier par les personnes se trouvant à l’extérieur des fourgons.

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Une fois que toutes les personnes à l’intérieur ont été tuées (environ 50 victimes par camionnette Opel Blitz ou environ 150 victimes par camionnette Magirus-Deutz), le camion a été conduit de la ferme à la clairière de la forêt, où les morts ont été enterrés dans des fosses communes.

En février 1942, 3 830 Juifs, environ 4 000 Roms et un grand nombre de Polonais et de prisonniers de guerre soviétiques avaient été tués à Chelmno. En mars ou avril 1942, Lange est remplacé par Schultze comme commandant du camp.

Schultze est remplacé par le SS-Hauptsturmführer Hans Bothmann à l’été 1942. Pour s’assurer que toutes les victimes soient tuées efficacement, Bothmann a ordonné que du poison soit ajouté au carburant utilisé par les camionnettes à gaz et que la mort de toutes les victimes soit confirmée avant que la camionnette puisse être conduite de la ferme au site forestier.

Chelmno a été fermé en mars 1943 après que la population indésirable de la région, déterminée par les Allemands, ait été éliminée.

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Tous les bâtiments utilisés par le personnel du camp ont été détruits et, quelque temps plus tard, des travailleurs forcés juifs ont été employés pour exhumer les fosses communes et brûler tous les restes dans des fosses à ciel ouvert ; les cendres de ces fosses ont été déversées dans les rivières Warta et Ner.

Les opérations de gazage ont repris à Chelmno à la fin du mois de juin 1944, tuant 25 000 autres Juifs du ghetto de Lodz en l’espace d’un mois environ ; Lodz n’était situé qu’à 50 kilomètres (31 miles) au sud du camp.

Comme les bâtiments avaient déjà été démolis l’année précédente, le traitement des victimes a eu lieu dans une église du village de Chelmno, et la mise à mort a été effectuée dans des fourgons sur le site dans la forêt. Deux nouvelles fosses de crémation à ciel ouvert ont été creusées pour détruire les corps des victimes.

En septembre 1944, un nouveau groupe de travailleurs forcés juifs est amené à détruire à nouveau les preuves des meurtres ; la plupart de ces travailleurs seront exécutés avant l’arrivée des forces soviétiques en janvier 1945.

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Les estimations du nombre total de victimes tuées à Chelmno vont d’un chiffre prudent de 152 000 (estimations occidentales typiques) à un chiffre stupéfiant de 340 000 (estimations soviétiques typiques).

Au cours des 20 années suivantes, plusieurs procès ont été organisés contre des Allemands qui avaient servi à Chelmno. Le premier d’entre eux fut le procès du commandant adjoint Oberscharführer Walter Piller (et de deux de ses collègues) à Lodz en 1945, et le dernier fut conclu en 1965 à Cologne, en Allemagne.

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