Les Sonderkommandos

À Auschwitz-Birkenau, Treblinka, Belzec, Chelmno et Sobibor, les nazis ont créé les Sonderkommando, des groupes de prisonniers juifs masculins choisis pour leur jeunesse et leur relative bonne santé, dont la tâche consistait à éliminer les cadavres dans les chambres à gaz ou les crématoires.

Certains faisaient ce travail pour retarder leur propre mort, d’autres pensaient pouvoir protéger leurs amis et leur famille, et d’autres encore agissaient par pure avidité pour la nourriture et l’argent supplémentaires que ces hommes recevaient parfois : Les sonderkommandos. Les hommes ont été contraints de se mettre dans cette position, avec pour seule alternative de mourir dans les chambres à gaz ou d’être abattus sur place par un garde SS.

À Auschwitz, les Sonderkommandos avaient de meilleures conditions physiques que les autres détenus ; ils avaient une nourriture décente, dormaient sur des matelas de paille et pouvaient porter des vêtements normaux.

Certains ont salué les nouveaux arrivants, leur disant qu’ils allaient prendre une douche avant d’être envoyés au travail. Ils étaient obligés de mentir, disant aux prisonniers qu’ils seraient bientôt épouillés et qu’après l’épouillage, ils seraient affectés à des équipes de travail et réunis avec leurs familles.

Ce sont les seuls Sonderkommandos qui ont eu des contacts avec les victimes de leur vivant. Les SS procédaient aux gazages et les Sonderkommandos entraient ensuite dans les chambres, enlevaient les cadavres, les traitaient et les transportaient au crématorium.

D’autres équipes s’occupaient des cadavres après les chambres à gaz, extrayant les dents en or et retirant les vêtements et les objets de valeur avant de les emmener aux fours crématoires pour leur élimination finale.

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Les restes ont été écrasés et mélangés aux cendres. Lorsque trop de cendres s’accumulaient, les Sonderkommandos, sous l’œil vigilant des SS, les jetaient dans une rivière voisine.

À Treblinka, quelque 200 hommes étaient chargés de retirer les cadavres des chambres à gaz. À Auschwitz, le Sonderkommando travaillant dans les crématoires comptait initialement 400 hommes, mais leur nombre a augmenté lors du massacre des Hongrois en 1944 pour atteindre environ 1 000 hommes.

À Auschwitz-Birkenau, le Sonderkommando était chargé de trier les valises, colis et autres objets avec lesquels les prisonniers arrivaient dans les trains. Ces objets ont été transportés dans un entrepôt du camp appelé par euphémisme « Canada », où ils ont été déballés, triés et préparés pour être expédiés en Allemagne par le « Commandement du nettoyage ».

Malgré les meilleures conditions dans lesquelles les Sonderkommando vivaient dans les camps, la plupart d’entre eux étaient finalement gazés lorsqu’ils étaient affaiblis ou malades à cause des conditions de vie dans le camp. Les nazis ne voulaient pas non plus qu’il reste des preuves de leurs actes horribles, ils ont donc décidé de tuer tous les prisonniers qui étaient témoins de leurs actions.

En octobre 1944, l’équipe du Sonderkommando de Birkenau apprend que les Allemands ont l’intention de les gazer. Dans les camps, un mouvement clandestin préparait depuis longtemps un soulèvement général, mais il n’a jamais eu lieu.

Les Sonderkommandos restants ont finalement choisi de passer à l’action, dans une démarche suicidaire. C’est donc avec détermination que, le 7 octobre, le groupe responsable du troisième crématoire du camp, le Sonderkommando Trois de Birkenau, prend les armes (bien que très primitives, comme nous le verrons plus loin).

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Ils ont attaqué les gardes SS avec des armes totalement rudimentaires (ce qu’ils pouvaient se procurer sur le terrain) : pierres, haches, marteaux et même des grenades artisanales. Ils ont profité de l’élément de surprise et ont réussi à faire sauter l’un des tristement célèbres crématoriums.

À ce moment-là, ils ont été rejoints par le Kommando One de Birkenau, qui a également maîtrisé les gardes et s’est échappé du complexe. La révolte s’est soldée par un échec. Il n’y a pas eu de soulèvement de masse et, en peu de temps, les Allemands ont réussi à capturer et à tuer presque tous les évadés.

Une centaine des quelque 2 000 Sonderkommando d’Auschwitz ont survécu. En 1980, un étudiant effectuant des fouilles près du crématorium III de Birkenau a découvert un thermos contenant une note de l’un de ces survivants. Marcel Nadjari a été déporté de Salonique à Auschwitz en 1944.

« Nous souffrons tous ici de choses que l’esprit humain ne peut imaginer », écrit Nadjari dans un texte rédigé en secret à la fin de l’année 1944, qu’il a ensuite mis dans un thermos, enveloppé dans un sac en cuir et enterré dans le sol près du crématoire III avant la libération du camp au début de 1945.

« Sous un jardin, il y a deux caves sans fin : l’une est destinée à se déshabiller, l’autre est une chambre de mort », écrit Nadjari. « Les gens y entrent nus et quand elle est remplie d’environ 3 000 personnes, elle est fermée et ils sont gazés. ….. Après une demi-heure, nous ouvrions les portes et notre travail commençait », à savoir le transfert des cadavres vers les fours crématoires, où « un être humain finit en cendres d’environ 640 grammes. »

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Les Sonderkommandos sont généralement considérés très négativement par la plupart des survivants et, dans une certaine mesure, par l’establishment juif en général. Dans les camps, les Sonderkommandos étaient considérés comme impurs, et l’écrivain Primo Levi les décrivait comme « assimilables à des collaborateurs ».

Il a déclaré qu’il ne fallait pas accorder beaucoup de crédibilité à leurs témoignages, car ils avaient beaucoup à expier et tenteraient naturellement de se réhabiliter au détriment de la vérité. Cependant, ceux qui étaient membres du Sonderkommando affirment qu’ils n’avaient pas le choix de leur travail et qu’ils étaient autant victimes de l’oppression nazie que les autres prisonniers des camps de concentration.

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