Arthur Travers Harris

Arthur Travers Harrisest né à Cheltenham, en Angleterre, au Royaume-Uni, en 1892, lors d’une visite de ses parents en Angleterre, alors que son père était en congé de la fonction publique indienne.

Il a fait ses études à l’école Allhallows dans le Dorset, en Angleterre. Son père a toujours voulu qu’il s’engage dans l’armée, mais il a d’abord résisté.

Après de nombreuses disputes avec son père, Harris, à l’âge de 16 ans, quitte l’Angleterre pour la colonie africaine britannique de Rhodésie (les actuels Zimbabwe et Zambie), où il s’essaie à l’agriculture et, plus tard, à l’extraction de l’or. En 1914, au début de la Première Guerre mondiale, il s’engage finalement dans l’armée.

Il s’est engagé dans le 1er régiment rhodésien en tant que clairon, et a servi avec eux en Afrique du Sud et dans la colonie allemande du Sud-Ouest africain (aujourd’hui la Namibie). En 1915, il retourne en Angleterre et s’engage dans le Royal Flying Corps, servant avec distinction sur le front intérieur et en France en 1917 en tant que commandant d’escadrille, puis commandant du 45e escadron.

Il est crédité de la destruction de 5 avions ennemis avant de retourner en Angleterre pour commander le 44e Escadron. Arthur travers harris. À la fin de la Première Guerre mondiale, il est décoré de la croix de l’armée de l’air et atteint le grade de major. Resté dans l’armée, il a rejoint la toute jeune Royal Air Force, avec laquelle il a servi en Inde et au Moyen-Orient.

Pendant cette période, il effectue des bombardements aériens contre ceux qui luttent contre l’occupation britannique. Il a déclaré que « la seule chose que les Arabes comprennent, c’est la main lourde ». En 1924, Harris est affecté en Angleterre pour commander le premier escadron de bombardiers lourds d’après-guerre, le n°58.

Entre 1927 et 1929, il suit les cours de l’Army Staff College à Camberley, dans le sud de l’Angleterre. Au début des années 1930, il sert au Commandement du Moyen-Orient en Égypte en tant qu’officier supérieur de l’état-major aérien. En 1933, il retourne en Angleterre pour travailler pour le ministère de l’Air.

En 1937, il est promu au rang de commodore de l’air : Arthur travers harris statue. En 1938, il est placé au commandement des bombardiers du groupe n° 4 et affecté en Palestine et en Transjordanie avec le grade de vice-maréchal de l’air. En septembre 1939, lorsque la guerre européenne commence, il retourne en Grande-Bretagne pour commander le groupe n°5.

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Harris était « un homme énergique », a déclaré l’auteur Keith Lowe. « Il possédait une énergie presque illimitée et un franc-parler à la limite de la grossièreté. » Il était connu pour son attitude à l’égard de l’armée, notant que les généraux conservateurs n’adopteraient jamais la guerre mobile tant que les chars ne pourraient pas « manger du foin et de la merde » comme leur cavalerie bien-aimée.

Il avait peu d’amis à cause de sa témérité, mais ceux qu’il chérissait étaient extrêmement loyaux. Pour des amis comme Charles Portal, Robert Saundly et Ira Eaker, il était le « Butcher » ou « Butch » en abrégé, un surnom qui faisait référence à son attitude positive, toujours prête à faire le travail.

Toutefois, ce surnom a ensuite été sorti de son contexte après sa campagne de bombardement contre l’Allemagne pendant la guerre européenne.

En février 1942, Harris devient commandant en chef du Bomber Command de la RAF. Harris était connu pour ses briefings quotidiens du matin au cours desquels il écoutait une revue des opérations de la nuit précédente et les prévisions météorologiques pour le jour suivant.

Il sélectionne ensuite deux ou trois propositions d’attaque pour la journée en cours préparées par ses lieutenants. En feuilletant des dossiers de documents et de photographies, sans discussion ou presque, il prenait sa décision sur l’objectif du jour sans que les autres officiers n’aient à intervenir. C’était sa façon de travailler : rapidement et de manière décisive.

En tant que commandant en chef du Bomber Command, Harris travaille en harmonie avec les commandants des bombardiers américains au Royaume-Uni ; bien que les deux forces de bombardement fonctionnent indépendamment et aient chacune leur propre programme, Harris et Eaker essaient de fonctionner comme s’il s’agissait d’une seule unité.

Ils ont souvent assisté à des réunions de haut niveau au siège de l’autre partie, échangeant des dialogues sur l’expérience et les leçons apprises. Harris veille également à ce que les informations obtenues à partir des systèmes radar de la RAF soient partagées avec les Américains, tandis qu’il veille à ce que les chasseurs Spitfire de la RAF soient utilisés pour escorter les bombardiers américains.

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Les camions de carburant, les aérodromes et autres moyens similaires étaient également partagés entre les deux forces. « Les relations entre les deux forces, surtout aux niveaux supérieurs de commandement, étaient remarquablement harmonieuses », note Keith Lowe ; en effet, Harris était responsable d’une partie de cette coopération.

Sur le plan personnel, Harris et Eakers étaient également amis ; Eaker et sa famille vivaient avec Harris, et Eaker avait l’habitude d’apporter à la fille de Harris des jouets en provenance des États-Unis.

Quand il s’agit de la guerre, Harris est beaucoup moins amical. Harris pensait que si l’on pouvait infliger suffisamment de destructions aux villes allemandes, la misère humaine subie serait suffisante pour que le peuple allemand renverse le gouvernement nazi : Sir arthur travers harris. « Il y a beaucoup de gens qui disent que les bombardements ne peuvent pas gagner la guerre », a-t-il déclaré à un journal télévisé. « Ma réponse à cela est que ça n’a pas encore été prouvé. »

Il commence sa campagne de bombardement de zone par Lübeck et Rostock sur la côte baltique de l’Allemagne. Puis, à mesure que lui et ses équipages de bombardiers gagnent en expérience, la campagne se déplace vers des villes mieux défendues et plus densément peuplées.

La campagne de bombardement massif sur l’Allemagne atteint un nouveau point culminant lorsque, le 30 mai 1942, il dirige le premier raid de 1 000 bombes sur Cologne, en Allemagne, larguant une moyenne de 31 tonnes de bombes par kilomètre carré, détruisant ainsi un tiers de cette ville.

En septembre, a dévasté Karlsruhe (Allemagne) avec la première des nouvelles bombes « block buster ». En 1943, il initie une politique de bombardements de nuit. En juillet-août 1943, sur une période de 10 jours, il lance 3 bombardements massifs de nuit et, avec un bombardement américain de jour, réduit presque à l’état de ruines la ville de Hambourg, en Allemagne, détruisant 250 000 bâtiments et tuant entre 40 000 et 60 000 personnes.

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Plus tard cette année-là, elle a bombardé Berlin avec une intensité sans précédent, mais sans infliger de dommages correspondants. Alors que l’Allemagne subit les effets des bombardements de zone, les industries de guerre allemandes restent quelque peu actives, de sorte que les effets souhaités sur la capacité de combat allemande ne sont jamais atteints.

Bien que la politique de Harris ait été soutenue par le Premier ministre Winston Churchill à l’époque, Harris fut l’un des rares dirigeants britanniques à ne pas recevoir de pairie après la guerre.

Cependant, il a été nommé maréchal de l’armée de l’air en 1945. Il s’installe en Afrique du Sud en 1948, en partie à cause des vives critiques de l’opinion publique britannique sur la façon dont il a mené les campagnes de bombardement pendant la Seconde Guerre mondiale.

A été directeur de la South African Marine Corporation de 1946 à 1953. En 1953, il a été fait 1er baronnet de Chipping Wycombe, un titre héréditaire mais pas une pairie. Il est décédé en Grande-Bretagne le 5 avril 1984. Jusqu’au jour de sa mort, il est resté ferme dans sa conviction que la campagne de bombardement de zone de la RAF Bomber Command était justifiée.

En mai 1992, une statue de Harris a été érigée devant l’église de St Clement the Dane à Londres. Malgré la présence de la reine Elizabeth, de la reine mère et de centaines de vétérans de la RAF, des manifestants ont perturbé la cérémonie. Cette nuit-là, la statue de Harris a été défigurée avec de la peinture rouge. Au fil des ans, il a été défiguré plusieurs fois.

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