La bataille de l’Atlantique

La seule chose qui m’a vraiment effrayé pendant la guerre était le danger des U-boats : La bataille de l’atlantique. C’est par cette phrase lapidaire que Winston Churchill a résumé dans ses mémoires l’importance de la bataille de l’Atlantique pour la victoire des Alliés.

Certains pourraient croire que le Premier ministre britannique a exagéré pour glorifier à la fois la résilience et le leadership du peuple britannique, mais en fait, la lutte pour maintenir ouvertes les artères vitales de l’approvisionnement maritime en provenance des États-Unis a peut-être été aussi décisive que la capacité de la RAF à repousser l’offensive de la Luftwaffe pendant la bataille d’Angleterre.

Considérez ce qui aurait pu se passer si la Grande-Bretagne, dans l’année qui s’est écoulée entre la capitulation de la France et l’invasion de la Russie, avait non seulement dû se battre pratiquement seule contre l’Allemagne, mais n’avait pas pu tenir son rang et le front nord-africain.

Il faut se rappeler que les îles britanniques n’étaient pas autosuffisantes, ni en produits de première nécessité ni en matériaux pour la production industrielle : sans carburant pour faire voler les avions, sans essence pour chauffer la population, sans charbon pour alimenter l’industrie ou sans caoutchouc pour les pneus des camions, combien plus difficile aurait été la résistance des Britanniques ?

L’importance de la guerre dans l’Atlantique est également démontrée par le fait que l’Allemagne s’y fie pour briser la Grande-Bretagne, avant et après l’échec de l’offensive aérienne. Pendant pratiquement toute la durée de la guerre, à l’exception de l’invasion de la Norvège, la Kriegsmarine n’a été utilisée que pour couper toutes les voies d’approvisionnement maritime vers la Grande-Bretagne et l’Union soviétique, sans jamais tenter d’engager la Royal Navy dans une bataille navale majeure pour la domination des mers.

Bien que les sous-marins et la flotte de surface aient réalisé des gains importants au cours des premiers mois de la guerre, qu’à la fin de 1939, 114 navires (420 000 tonnes) aient été coulés et que le cuirassé de poche Admiral Graf Spee ait été poursuivi à travers l’Atlantique avant d’être forcé de s’auto-couler dans la Plata, c’est après la capitulation française, lorsque l’Allemagne a pris possession de tous les ports français de Dunkerque à Bordeaux, que la situation est devenue sérieuse.

Les Allemands s’empressent d’établir des bases de sous-marins au large de l’Atlantique, évitant ainsi le danger de devoir traverser la Manche, et établissent des bases aériennes qui, de fait, rendent la zone maritime au sud de l’Irlande impraticable : Film uss greyhound – la bataille de l’atlantique. Dans cette situation, la seule route « sûre » qui pouvait être utilisée pour approvisionner la Grande-Bretagne était le nord-ouest, près des embouchures de la Mersey et de la Clyde, où « l’Ulster était bien gardé », comme l’a écrit Churchill.

Toutefois, la situation finit par devenir si difficile que Churchill admet que la décision a été prise d’occuper les ports atlantiques de l’Irlande en dernier recours s’il est impossible de garantir un accès constant à Liverpool et Glasgow. Il convient de clarifier un point ici : bien que les U-boote aient joué le rôle principal, l’Allemagne ne s’est pas seulement appuyée sur eux pour la bataille de l’Atlantique, mais aussi sur la puissance aérienne, les champs de mines et les unités de surface.

Alors qu’elle est en mesure de disputer le ciel aux Alliés, la Luftwaffe, utilisant les bases de Mérignac en France et de Stavanger en Norvège, fait un usage libéral de son premier bombardier à long rayon d’action F.W.200 pour attaquer les convois qui sont repérés ; en novembre 1940, ces appareils coulent dix-huit navires totalisant 66 000 tonnes.

Quant aux navires, la situation est un peu différente ici car, malgré des années de réarmement, l’Allemagne ne dispose pas en 1939 d’une flotte capable de rivaliser de front avec la Royal Navy et l’invasion de la Norvège, qui a imposé une lourde ponction à la Kriegsmarine, n’a pas facilité la situation, si bien qu’il a été décidé dès le départ d’éviter une grande bataille navale comme il y en aurait eu une dans le Pacifique.

Au lieu de cela, on a envoyé des paires de navires pour tenter de forcer le blocus de surface britannique afin de pouvoir entrer dans l’Atlantique et commencer une double poursuite : les navires allemands ont poursuivi les convois alliés pour être à leur tour poursuivis par la Royal Navy.

L’ordre donné aux commandants allemands est d’éviter une confrontation avec la marine britannique, sauf si cela est nécessaire ou s’il y a une forte probabilité de succès. Certains de ces croiseurs sont entrés dans l’histoire ; le Graf Spee a déjà été mentionné, mais en novembre 1940, l’Admiral Scheer a fait des ravages sur un convoi en provenance de la Nouvelle-Écosse, coulant cinq navires marchands plus le navire d’escorte, et a paralysé le commerce atlantique pendant une quinzaine de jours avant de se diriger vers l’océan Indien, où il a coulé dix autres navires, avant de rentrer en Allemagne sans être inquiété ;

Il y a aussi le voyage du croiseur Hipper qui attaque un convoi près des Açores, coulant sept des dix-neuf navires marchands, et la paire de croiseurs Schrnhorst et Gneisenau qui, entre février et mars 1941, coule ou capture vingt-deux navires totalisant 115 000 tonnes.

Les navires marchands armés convertis en navires corsaires, qui, en raison de leur plus grande autonomie et de la facilité de ravitaillement aux points de rendez-vous secrets, sont envoyés dans l’Atlantique Sud et l’océan Indien où, au cours de la seule année 1940, ils coulent cinquante-quatre navires marchands (366 000 tonnes) sans perdre une seule de leurs six unités d’origine.

La tactique habituelle de ces navires marchands consistait à naviguer sous de faux pavillons (de pays alliés comme la Hollande ou neutres comme l’Argentine), à s’approcher des transports ennemis sans connaître le danger, et à révéler leur véritable identité au dernier moment, lorsqu’il n’y avait plus aucune chance de s’échapper.

L’histoire du Bismark, en revanche, est devenue légendaire ; avec son navire jumeau Tirpitz, il devait être le plus puissant cuirassé de son époque, juste derrière les deux cuirassés japonais de la classe Yamato.

Le Bismark, accompagné du croiseur Prinz Eugen, entre dans l’Atlantique en mai 1941, provoquant la panique à Londres, où l’amiral craint déjà le massacre de la marine marchande qui s’ensuit ; deux puissants navires britanniques, le croiseur Hood et le tout nouveau cuirassé Prince of Wales, sont envoyés contre lui, mais à la fin de la bataille, le Hood est littéralement soufflé, tandis que le Prince of Wales est gravement endommagé.

Heureusement pour les Britanniques, le Bismark est également endommagé et, en raison d’une fuite de carburant, il décide de ne pas poursuivre sa route vers l’Atlantique, mais de se diriger vers un port français afin d’être réparé. La bataille de l’atlantique 2/2. C’est ainsi que débute la célèbre chasse au Bismark, les Britanniques tentant désespérément de couler le cuirassé blessé avant qu’il ne puisse être mis en sécurité.

Pas moins de deux escadrons, dont l’un est également appelé de Gibraltar, se lancent à la poursuite du géant qui est finalement arrêté par des bombardiers à torpilles du porte-avions Ark Royal, signe avant-coureur de la révolution imminente de la guerre navale apportée par l’aviation, puis abattu par les cuirassés King George V et Rodney.

Pour Basil Liddell Hart, le naufrage du Bismark a mis fin aux tentatives de la Kriegsmarine de gagner la bataille de l’Atlantique avec des unités de surface régulières. Malgré les succès remportés, le rayon d’action limité de ces grandes unités, le tonnage plus important de la Royal Navy, qui peut également déployer des porte-avions contre lesquels les navires allemands sont sans défense, et enfin le bombardement des installations portuaires de la France occupée, amènent l’amiral Reader à décider de retirer les unités de surface de l’Atlantique, qui continuent à opérer dans l’Arctique et la mer Baltique.

Dans ses mémoires, Churchill estime que, du début de la guerre jusqu’au naufrage du Bismark, la flotte de surface allemande a causé la perte de 750 000 tonnes de navires marchands alliés.

Cependant, la bataille de l’Atlantique reste inextricablement liée aux U-boote et à la lutte des Alliés pour les contrer, une lutte qui fut tactique, technologique et fondée sur le renseignement. Les Britanniques abordent la Seconde Guerre mondiale avec l’expérience de la Grande Guerre, à laquelle ils empruntent le système des convois. D’abord facultatifs, puis obligatoires, les convois permettent à un grand nombre de navires marchands de traverser l’Atlantique avec une escorte capable de dissuader et d’empêcher les attaques ennemies.

Cependant, le principal problème pour les Britanniques est de pouvoir garantir une escorte pour chaque convoi, sachant que, à l’exception des expéditions au Moyen-Orient et de quelques cas particuliers, l’escorte est le plus souvent constituée d’un ou deux navires marchands armés.

En 1940, la Royal Navy ne peut fournir une escorte que jusqu’à 15° de longitude ouest (environ 200 miles à l’ouest de l’Irlande), qui devient 19° de longitude ouest en octobre (La bataille de l’atlantique bande annonce). Au-delà de cette limite, les navires marchands doivent avancer sans protection et reçoivent l’ordre de se disperser afin de ne pas constituer une grande cible unique pour les avions et les U-boote, qui peuvent aller jusqu’à 25° de longitude ouest.

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Comment la Royal Navy pouvait-elle améliorer ses escortes sans, dans le même temps, affaiblir son blocus contre l’Allemagne ou retirer des unités supplémentaires de la Méditerranée ? Deux solutions sont adoptées : l’adoption de corvettes, c’est-à-dire de petites unités (925 tonnes maximum) qui, bien qu’utiles uniquement en défense et incapables de poursuivre un sous-marin de surface, assurent une meilleure protection des convois, et l’achat aux États-Unis de 50 vieux destroyers destinés à la casse.

Ces destroyers devaient être équipés d’Asdic, ce que nous appelons aujourd’hui un sonar, inventé par Paul Langevin pendant la Grande Guerre et qui constituait à l’époque la principale arme contre la menace des U-boote, mais qui n’était utile que contre les U-boote immergés. La bataille de l’atlantique film. Nous verrons bientôt pourquoi il en est ainsi, mais demandons-nous d’abord quelle était la disponibilité des U-boote en Allemagne.

Avant la guerre, l’amiral Donitz a déclaré que pour arrêter complètement le commerce britannique, il faudrait au moins 300 U-boote en service actif ; heureusement pour les Britanniques, c’est un chiffre que l’Allemagne n’a jamais atteint. En 1939, le Troisième Reich disposait d’une flotte de 57 U-boote et, selon la Krigsmarine, en juillet 1940, 25 avaient été perdus tandis que 51 restaient actifs.

L’épine dorsale de cette flotte était les U-boote de type VII, armés d’un canon naval de 88 cm et de quatre tubes lance-torpilles, portant, selon le modèle, de onze à seize torpilles au minimum. À partir de 1941, les U-boote commencent à adopter ce qui sera connu sous le nom de Rudeltaktik ou tactique de la meute de loups.

Les U-boote sont formés en groupes et chaque groupe se voit attribuer une zone de patrouille ; dès qu’un convoi est repéré, le groupe le plus proche reçoit l’ordre d’envoyer un U-boote en éclaireur et de guider les autres.

Une fois la meute assemblée, les attaques sont lancées, principalement de nuit, en position de surface, profitant ainsi de la vitesse de croisière plus élevée ; évidemment, dans ces cas, le naufrage ne se fait pas par torpilles, mais par le canon du bord, et c’est la raison pour laquelle un grand pourcentage des victoires des U-boote n’a pas été obtenu par torpillage.

Comme de vrais loups, la poursuite pouvait durer des jours car, pendant les heures de clarté, les sous-marins attendaient à une distance sûre, pour attaquer dès le coucher du soleil. Cette nouvelle tactique crée de nombreuses difficultés pour les Britanniques car, comme nous l’avons mentionné, le sonar ne fonctionne que lorsque les U-boote sont immergés, alors que lorsqu’ils sont en surface, ils deviennent indiscernables des autres navires du convoi.

Basil Liddell Hart et Churchill reconnaissent tous deux qu’il est heureux que l’efficacité de cette nouvelle tactique soit limitée par le petit nombre de U-boote en service, car les solutions technologiques, à savoir de nouveaux types de radars et des bateaux d’escorte plus rapides, ne peuvent être prêtes immédiatement, et il faut donc se contenter de solutions tactico-stratégiques d’efficacité limitée.

La meilleure option pour les convois est de pouvoir localiser le sous-marin éclaireur et de le forcer à se retirer pour l’empêcher de guider ses camarades sur place ou, mais là les choses deviennent plus difficiles, de forcer les sous-marins à s’immerger lors des attaques de nuit pour réduire leur efficacité offensive en raison de leur vitesse plus lente et de la moindre utilité des périscopes dans l’obscurité.

Il était également très utile d’éclairer la mer la nuit, pour réduire l’effet de surprise, mais au début, les seuls instruments disponibles étaient les fusées et les grenades éclairantes ; ce n’est que plus tard que le système dit « flocon de neige » et l’utilisation de projecteurs sur les avions d’escorte sont devenus disponibles.

En fin de compte, cependant, les avions étaient et allaient s’avérer la meilleure arme contre les U-boote, car un U-boote en surface était pratiquement sans défense contre une attaque aérienne, la seule défense anti-aérienne étant normalement une flack de 20 mm, mais entre 1940 et 1941, la RAF ne disposait pas d’avions ayant le rayon d’action nécessaire pour couvrir les zones d’opération de la meute de loups au milieu de l’Atlantique.

La tactique de la meute de loups a des effets dévastateurs et en mai 1941, c’est-à-dire en même temps que la fin de la guerre de surface, les U-boats coulent 61 navires (310 000 tonnes), des pertes très lourdes si l’on considère que le 11 mars, le Congrès américain a adopté la très importante loi de « location et prêt » qui permet au président Roosevelt de vendre, louer et prêter du matériel de guerre aux gouvernements en guerre contre l’Axe, en reportant le paiement jusqu’à la fin du conflit dans un délai de cinquante ans.

Mais ces fournitures devaient être transportées en Europe, ce qui, tant que la menace des meutes de loups persistait, était plus facile à dire qu’à faire. Heureusement pour les Britanniques, en plus des « baux et prêts », Roosevelt autorise une série d’autres mesures qui rendent la neutralité américaine de moins en moins importante, du moins dans l’Atlantique.

Dès le début de la guerre, les États-Unis avaient créé une zone dite « de sécurité », c’est-à-dire une bande de mer jusqu’à 60° de longitude ouest patrouillée par leur flotte et dans laquelle, comme l’écrivait Churchill, toute activité militaire allemande était surveillée et signalée immédiatement à Londres ; le 11 avril 1941, cette zone fut étendue à 26° de longitude ouest, couvrant effectivement tout l’Atlantique Nord.

Toutefois, en raison de la neutralité officielle des États-Unis, la flotte américaine ne pouvait évidemment pas assurer une protection active des convois britanniques. Cette situation a toutefois changé après la rencontre d’août entre Churchill et Roosevelt, qui a abouti à l’approbation par le président du « plan de défense de l’hémisphère occidental ».

Les États-Unis commencent alors à construire des bases pour la flotte et l’aviation aux Bermudes, au Groenland, en Argentine, à Terrenova et en Islande, où les Marines remplacent les Britanniques comme force d’occupation.

Au cours de l’été 1941, le Royaume-Uni reçoit une aide précieuse du Canada, dont la flotte commence à remplacer la flotte britannique pour escorter les convois jusqu’au point de rencontre médio-océanique, c’est-à-dire une zone située à 35° de longitude ouest où les deux flottes se relaient ; cela permet de fournir aux convois des escortes plus importantes, jusqu’à cinq navires, qui, même si elles ne sont pas capables de couvrir toute la zone maritime autour des navires marchands à l’aide de sonars, ajoutent au facteur de dissuasion.

Enfin, l’adoption de l’hydravion Catalina, par le biais du programme « Rent and Loan », porte la zone de couverture aérienne à 1 100 km de la Grande-Bretagne et à 1 000 km du Canada, ne laissant aux U-boote allemands « que » une zone de 500 km au milieu de l’Atlantique dans laquelle ils peuvent opérer sans être inquiétés.

Toutes ces mesures ont un effet immédiat et, dès l’été, le nombre de naufrages de U-boote commence à diminuer de façon spectaculaire, malgré l’augmentation du nombre de U-boote en service, qui atteint en septembre un nouveau record de 198 (dont 86 opérationnels) contre seulement 47 perdus depuis le début du conflit, y compris les U-boote de nouvelle génération.

Cela est dû en partie au transfert de certains U-boote en Méditerranée pour aider la flotte italienne et à l’envoi de ravitaillement à l’Afrika Korps de Rommel ; mais il est un fait qu’en octobre seulement 32 navires (156 000 tonnes) ont été coulés, le mois suivant seulement un tiers, et à la fin de l’année le nombre de navires perdus entre avril et décembre était de 328 (1 576 000 tonnes), principalement des navires marchands qui n’étaient pas en convoi.

Ce que personne ne sait, et qui restera inconnu pendant vingt ans après la fin du conflit, c’est qu’il existe une raison supplémentaire pour laquelle les Britanniques, dans la seconde moitié de 1941, ont réussi à retourner le tandem de la bataille de l’Atlantique en leur faveur : à Bletchley Park, une petite banlieue de Londres, un groupe de mathématiciens et de cryptographes, dont Alan Turing, avait réussi à déchiffrer le code ENIGMA.

L’histoire d’ENIGMA et de sa violation est une histoire très intéressante, qui a acquis ces dernières années une importance presque légendaire, mais que je ne mentionnerai que brièvement ici. ENIGMA était le nom à la fois du code et de la machine à chiffrer adoptée par l’Allemagne pour chiffrer ses communications militaires. La question de savoir si la réputation d’être un système imprenable est vraie est encore débattue aujourd’hui, et l’opinion dominante parmi les experts en cryptographie semble être que le système, s’il était utilisé en suivant à la lettre les instructions et les règles de sécurité, était effectivement imprenable.

Heureusement pour les Alliés, il y avait un certain laxisme de la part des Allemands et ainsi, dès le début du conflit, les services secrets polonais, grâce au mathématicien Marian Rejewski, avaient réussi à mettre au point une machine appelée BOMBE pour déchiffrer l’ENIGMA.

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Le BOMBE fut ensuite transmis aux Britanniques, qui l’améliorèrent, mais le code ENIGMA posait toujours un double problème : d’une part, chaque arme allemande avait son propre code (de sorte que casser le code de l’armée ne permettait pas de casser celui de l’armée de l’air) et le code de la Krigsmarine était considéré comme le meilleur ; d’autre part, sans la machine à chiffrer, même si elle disposait d’un système de décryptage, il n’y avait jamais de certitude de pouvoir mettre un message en clair.

Puisque c’est avec ENIGMA que la flotte allemande donnait des ordres aux meutes de loups, il devenait vital pour l’Amirauté et les services de renseignement britanniques de mettre la main sur une machine ENIGMA ; plusieurs opérations furent organisées, certaines proposées par le jeune Ian Fleming, mais c’est finalement avec l’opération Primrose qu’en mai 1941 les Britanniques parvinrent à capturer un sous-marin intact avec la machine à chiffrer et le livre de codes à l’intérieur.

Grâce à ce succès, Bletchley Park a pu commencer à lire les ordres des U-boat en texte clair et à guider les convois loin de son terrain de chasse : La bataille de l’atlantique film complet en francais. L’aubaine dura jusqu’en 1942, lorsque l’amiral Donitz, dans le cadre de la nouvelle stratégie des U-boote après l’entrée en guerre de l’Amérique, sentant qu’ENIGMA avait été démantelé, ordonna le remplacement de la machine et des codes, obligeant Turing et ses collègues à repartir de zéro.

En 1942, le pendule de la bataille de l’Atlantique est revenu en arrière, et pour les Alliés vient la période la plus sombre de toute la guerre. Ce revirement n’est toutefois pas seulement dû au fait que les Allemands ont dissimulé l’échec d’ENIGMA, mais aussi à la décision de donner la priorité à la campagne de bombardement contre l’Allemagne, de sorte que de nombreuses unités aériennes ont été retirées de la lutte anti-sous-marine, et à Pearl Harbor, qui a contraint le Royaume-Uni et les États-Unis à envoyer de nombreuses unités navales dans le Pacifique.

L’entrée en guerre des États-Unis donne alors à Donitz l’occasion d’abandonner bon nombre des restrictions que la « neutralité » américaine avait imposées à la guerre sous-marine ; l’amiral allemand estime que pour étrangler la Grande-Bretagne, il faudrait couler en moyenne 700 000 tonnes de navires par mois, un chiffre qui, maintenant, avec la possibilité d’amener des U-boote sur les côtes américaines, n’est pas du tout irréaliste.

En fait, la campagne sous-marine contre la côte ouest américaine, bien que menée par une douzaine d’unités au maximum, a été un incroyable succès et, en avril, près d’un demi-million de tonnes de navires (principalement des pétroliers) avaient été coulés.

Les raisons de ce succès, selon Liddell Hart, sont principalement au nombre de deux : la lenteur avec laquelle les Américains ont adopté le système des convois et le fait que les grandes villes côtières, comme Miami, ont continué pendant des mois à illuminer leurs plages avec des néons, permettant de voir plus facilement les navires qui passent.

Donitz aurait voulu renforcer l’action en envoyant tous les U-boote dans l’Atlantique, mais Hitler, comme c’est de plus en plus le cas depuis la bataille de Moscou, met le pied à l’étrier en janvier, déclarant que l’invasion de la Norvège est imminente (« La Norvège est en ce moment le secteur décisif ») et ordonnant à la Krigsmarine de faire venir toutes ses unités, de surface et sous-marines, pour garnir la côte.

À la fin de la guerre, Donitz a déclaré que, sans l’ingérence d’Hitler entre 1942 et 1943, il aurait gagné la bataille de l’Atlantique, et Churchill lui-même a admis que l’intérêt d’Hitler pour la Norvège, découragé par le fait que les plans conçus par les Alliés ont été presque immédiatement mis au rebut, combiné à sa conviction ultérieure de l’utilité des U-boote comme force anti-invasion, a été extrêmement utile pour réduire la pression contre la côte ouest des États-Unis.

Cependant, la situation reste dramatique tout au long du premier semestre 1942 et il suffit pour s’en convaincre de considérer le nombre de naufrages qui, de 500 000 tonnes en février, passe à 600 000 en mai et atteint un pic de 700 000 en juin ; le même mois, le total des tonnes perdues par les Alliés depuis le début de l’année dépasse 3 000 000.

Les difficultés américaines sont telles que les Britanniques proposent spontanément d’envoyer leurs propres unités anti-sous-marines pour aider à patrouiller les côtes, mais seule la décision des États-Unis d’adopter le système des convois en avril ramène provisoirement les chiffres dans des limites raisonnables (moins de 500 000 tonnes).

Cependant, en août, la situation subit un nouveau revers lorsque les Allemands atteignent un quota de 300 U-boote opérationnels, dont la moitié est en service effectif, y compris les nouveaux modèles à très longue portée (jusqu’à 50). La bataille de l’atlantique film dvd. Donitz, qui deviendra commandant en chef de la marine allemande au début de 1943, en remplacement de Raeder, lance une nouvelle campagne, concentrant ses efforts sur le secteur au sud du Groenland, la seule zone de l’Atlantique Nord qui n’est pas accessible à la couverture aérienne alliée.

Dès que les convois alliés pénètrent dans cette zone, les U-boote doivent commencer à les attaquer sans relâche jusqu’à ce qu’ils se retrouvent sous le parapluie protecteur de la force aérienne.

Bien que cette nouvelle campagne ne soit pas encore pleinement engagée, novembre 1942 est le mois au cours duquel le nombre de U-boote atteint son niveau le plus élevé : 119 navires totalisant 729 000 tonnes sont coulés, et la situation semble devoir s’aggraver, car le nombre de U-boote en service continue d’augmenter, tandis que les pertes inévitables sont subies.

À la fin de 1942, les Alliés avaient perdu 1 160 navires pour 6 266 000 tonnes aux U-boote, auxquels il faut ajouter les pertes non liées aux U-boote pour obtenir le total final de 7 790 000 tonnes de navires coulés.

Il ne faut pas oublier que la même année, la production de nouveaux navires commerciaux, même avec les immenses ressources des États-Unis, s’était arrêtée à 7.000.000 de tonnes, laissant un déficit de près d’un million de tonnes.

Pour mieux comprendre les effets de ces chiffres froids sur l’économie du conflit, il suffit de considérer qu’en 1942 les importations britanniques étaient tombées à moins de 34 000 000, l’année même où la guerre s’était étendue au Pacifique et où Staline commençait à appeler à un second front.

La gravité de la situation fait de la bataille de l’Atlantique le premier point à l’ordre du jour de la conférence de Casablanca, où il est convenu qu’aucune invasion de l’Europe ne sera possible tant qu’un flux régulier d’approvisionnement ne sera pas garanti.

Cependant, les décisions prises, que nous verrons prochainement, tardent à être mises en œuvre, l’urgence devenant de plus en plus grande. En effet, après deux mois de calme dû à de mauvaises conditions météorologiques, en février 43, 108 navires d’une valeur de 627 000 tonnes avaient été perdus et, fait nouveau et inquiétant, beaucoup de ces pertes concernaient des navires en convois.

Le mois de mars voit la plus grande bataille de convois de la guerre : deux convois à destination de la Grande-Bretagne entrent en même temps et à faible distance l’un de l’autre dans la poche d’air du sud du Groenland, où ils sont attaqués à plusieurs reprises par 38 U-boats qui, au prix d’un U-boat, parviennent à couler 21 navires pour un total de 141 000 tonnes.

Mars est le mois décisif car si au cours des vingt premiers jours, de l’aveu même de l’amirauté britannique,  » (jamais) les Allemands n’avaient été aussi près de rompre le contact entre l’Ancien et le Nouveau Monde « , les onze derniers jours voient un renversement complet de la situation avec seulement 15 navires perdus dans tout l’Atlantique ; la contre-offensive antinavires alliée commence enfin à porter ses fruits.

L’artisan de ce retournement de situation est l’amiral Sir Max Horton, qui devient commandant en chef des routes occidentales, en remplacement de Sir Percy Noble qui, à son tour, se charge de soutenir l’organisation des convois avec les Américains. Horton décide de donner toute son impulsion au projet, esquissé en septembre 1942, de groupes dits de soutien, c’est-à-dire de destroyers et de frégates, avec à leur bord des équipages hautement spécialisés, dont la seule tâche est de poursuivre les U-boote qu’ils rencontrent.

Jusqu’alors, les escortes de convois s’étaient révélées très médiocres à cet égard, à la fois parce qu’elles étaient trop lentes et parce qu’elles ne pouvaient pas s’éloigner trop loin des navires escortés ; en créant des unités qui n’avaient pas ce problème, Horton entendait attaquer les U-boote de front.

Les groupes de soutien devaient attendre l’apparition des meutes et lancer une attaque coordonnée contre elles, non seulement pour les éloigner des convois, mais aussi pour les détruire : La bataille de l’atlantique greyhound. Une fois encore, le changement de stratégie est soutenu par des innovations technologiques et de renseignement : à la fin de 1942, Bletchley Park a de nouveau réussi à pirater ENIGMA, et chaque mois qui passe, sa capacité à lire les messages allemands en clair s’améliore.

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De plus, l’un des plus importants avantages acquis par les U-boote, la capacité d’intercepter les ondes des anciens systèmes sonar alliés, est contrarié par le nouveau radar à ondes centimétriques de 10 cm que l’armée de l’air, à contrecœur selon Churchill, accepte de partager avec la marine.

Donitz, pendant et après la guerre, a admis que ce nouveau système de sonar a radicalement changé le cours de la guerre dans l’Atlantique car « l’ennemi a pris l’avantage en matière de défense » : La bataille de l’atlantique netflix. L’amiral allemand a compris qu’au moment où ses U-boote perdront l’avantage de l’initiative, l’inertie de la bataille commencera à tourner à l’avantage des Alliés, quel que soit le nombre de U-boote en action.

La coordination entre la marine et l’aviation était également cruciale, car en mars 1943, les États-Unis décidèrent de retirer leurs unités navales de l’Atlantique Nord pour se concentrer uniquement sur l’Atlantique Sud et la Méditerranée, mais en contrepartie, ils donnèrent au Royaume-Uni et au Canada les nouveaux bombardiers Liberator à long rayon d’action qui, équipés des nouveaux projecteurs Leigh Light, pouvaient aider les groupes de soutien jour et nuit sur pratiquement tout l’océan.

Bientôt, alors que les pertes maritimes alliées commencent à chuter, les pertes des U-boote commencent à augmenter : La bataille de l’atlantique pdf. En mai, un pourcentage alarmant de 30 % des U-boote actifs sont coulés, ce qui oblige Donitz à suspendre temporairement ses opérations le temps de perfectionner de nouveaux systèmes comme le Schnorkel (qui permet aux U-boote de recharger leurs batteries tout en étant immergés) et les torpilles acoustiques, et de commencer la construction des fantastiques nouveaux sous-marins de type XXI, les ancêtres des U-boote modernes.

Cependant, à mesure que les mois passent et que les Alliés parviennent à repousser l’offensive des U-boote, Horton, réalisant qu’une couverture aérienne constante est la clé de la victoire, commence à ajouter aux groupes de soutien ce que Churchill appelle des transporteurs marchands (de simples pétroliers auxquels on a ajouté un pont d’avions) et des avions catapultes marchands.

Les innovations dans le domaine des armes anti-sous-marines (des grenades sous-marines plus puissantes ou le canon dit « porc-épic »), les études sur la disposition optimale des convois ou, enfin, le bombardement de plus en plus constant des bases des U-boote sont également importants.

La mesure du succès est donnée par le fait que, après la crise de la fin 1942 et du début 1943, en juillet 1943, le tonnage des navires construits par les Alliés est supérieur à celui des navires coulés, et le restera jusqu’à la fin de la guerre. À nouveau, au cours de l’été 1943, bien qu’aucun convoi n’ait été attaqué, 78 U-boote ont été coulés contre un maigre 58 navires marchands alliés.

Donitz, sentant que la bataille est sur le point de s’achever, fait de son mieux pour pousser Hitler à faire en sorte que la Luftwaffen garantisse une couverture aérienne pendant que l’industrie augmente la production de nouveaux navires au rythme de 30 à 40 par mois.

À ce moment-là, cependant, il n’y avait pas grand-chose à faire car l’armée de l’air de Goring était de plus en plus incapable de faire face à la puissance écrasante de la combinaison RAF-USAF, tandis que l’industrie allemande, comme l’écrit Richard Overy, commençait à subir les conséquences de la campagne de bombardement alliée de plus en plus insistante, ce qui rendait difficile le maintien de niveaux de production élevés capables de compenser les pertes de l’armée, de l’aviation et de la marine simultanément.

Donitz lance sa dernière offensive en hiver, mais avec seulement neuf navires marchands coulés (sur les 2 468 qui ont traversé l’Atlantique), 25 U-boote sont perdus. Finalement, au début de 1944, après de nouvelles pertes croissantes de ses navires et de ses équipages, Donitz décide de suspendre indéfiniment les attaques de convois, informant le Fhurer qu’elles ne reprendront que lorsque les nouveaux U-boote plus modernes entreront en service.

Évidemment, avec l’invasion de l’Europe, contre laquelle, contrairement aux espoirs d’Hitler, les U-boote ne pouvaient pas grand-chose, et la perte des ports de l’Atlantique, cette nouvelle offensive n’a jamais eu lieu, et bien que certains U-boote aient continué à opérer jusqu’à la capitulation du Troisième Reich et même au-delà, en commençant par la Norvège, la bataille de l’Atlantique s’est terminée en 1944 par la victoire des Alliés.

Avant de passer aux conclusions, il convient de mentionner la contribution italienne à la bataille de l’Atlantique : (La bataille de l’atlantique youtube). De 1941 jusqu’à la capitulation du 8 septembre, la base BETASOM de Bordeaux abrite la flotte de sous-marins de l’Atlantique de la Regia Marina, forte de trente-deux unités.

Bien que l’apport de cette force ait souvent été discrédité, tant par l’historiographie anglo-saxonne que par les mémoires allemandes, qui ont fait de la guerre sous-marine leur domaine quasi exclusif, il n’en reste pas moins qu’au cours de leurs activités les navires italiens ont coulé 109 navires totalisant 593 864 tonnes (120 000 tonnes par le seul sous-marin Da Vinci, un record pour un navire non allemand). Sur ces trente-deux U-boote, quinze ont été perdus.

C’est Churchill qui a baptisé le long engagement océanique « bataille de l’Atlantique » lors d’une séance secrète de la Chambre des communes le 25 juin 1941, et ce afin de souligner que l’importance de cet engagement était comparable à celle de la bataille d’Angleterre.

L’analyse du Premier ministre britannique est incontestable et, en effet, je soutiens personnellement que, pour le Royaume-Uni, la plus vitale des deux batailles s’est déroulée non pas dans les cieux mais sur les mers.

Il est certain que l’absence de moments cathartiques tels que le bombardement de Londres ou les duels entre la RAF et la Luftwaffe a rendu l’importance de ce qui se jouait au-dessus de l’Atlantique moins évidente pour les Britanniques et le monde entier, mais en lisant divers ouvrages sur la Seconde Guerre mondiale, je suis convaincu qu’Hitler n’a jamais été, dans son cœur, totalement convaincu de l’opération Seelowe, et encore moins la Wehrmacht et la Krigsmarine, et qu’il ne s’est pas arraché les cheveux lorsque Goring n’a pas réussi à effacer la RAF du ciel britannique parce qu’il était complètement captivé par le mirage russe.

Au contraire, il était constamment fasciné par la guerre sous-marine et même dans ses derniers jours de délire, il rêvait encore d’une renaissance de celle-ci avec les nouveaux modèles de sous-marins qui auraient fait sensation.

Bien que l’on débatte encore aujourd’hui de la question de savoir si les Allemands ont été proches de remporter la bataille d’Angleterre, je suis personnellement d’accord avec la thèse de Liddell Hart selon laquelle ils en ont été proches juste avant de suspendre les attaques contre les bases aériennes pour lancer le Blitz sur Londres : La guerre de l’atlantique film. Nous avons vu comment, entre 1942 et 1943, les sous-marins ont presque réussi à bloquer les artères qui permettaient d’approvisionner le Royaume-Uni.

On peut se demander si cela aurait été une défaite pour les Alliés, étant donné qu’à ce moment-là les États-Unis étaient entrés en guerre, mais il est certain que les grandes opérations de 1943 (Tunisie et Italie) auraient été beaucoup plus complexes si les différentes armées en Méditerranée n’avaient pas pu être assurées d’un approvisionnement constant et si la Grande-Bretagne avait été obligée de racler le fond du baril pour survivre.

La quantité de ressources militaires et mentales que les Alliés ont consacrées à la lutte contre la menace des U-boote illustre l’importance de cette dernière dans le conflit, mais il est indiscutable, et facilement vérifiable par la simple chronologie, que la libération de l’Europe n’a commencé qu’une fois les routes commerciales vers le vieux continent sécurisées.

Enfin, il faut rendre hommage à la bravoure des marins des deux camps, dont près de cinquante mille sont morts, car si, du côté allié, il fallait avoir le courage d’embarquer sur un navire marchand à destination de l’Europe en sachant que, du départ à l’arrivée, on était une cible, du côté allemand, il fallait avoir le même courage pour faire partie de l’équipage d’un sous-marin en sachant que si l’on était touché sous l’eau, la mort, une mauvaise mort, était la conclusion la plus probable.

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