La bataille de Rangoon

Alors que les défenses japonaises s’effondrent dans le centre de la Birmanie, deux forces distinctes se disputent la gloire de la prise de Rangoon, la capitale de la colonie britannique.

À Ceylan, le commandant suprême des forces alliées Louis Mountbatten approuve son plan pour l’opération Dracula, qui prévoit un assaut amphibie sur Rangoon. Pendant ce temps, le général William Slim exhorte ses troupes à avancer rapidement depuis le centre de la Birmanie dans le cadre de la phase finale de son plan d’opération Extended Capital.

L’avancée de Slim était constituée en grande partie de deux divisions d’infanterie mécanisée indiennes, la 5e et la 17e, qui se déplaçaient si rapidement qu’à plusieurs reprises, elles ont surpris les défenseurs japonais.

Le 21 avril 1945, Mountbatten annonce que l’opération Dracula sera exécutée le 2 mai, fixant ainsi un objectif précis pour Slim.

L’offensive de Slim s’empare successivement de Toungoo, Penwegu, Daiku et Allanmyo au cours de la dernière semaine d’avril, tandis qu’ils acceptent également la reddition de la 1ère division de l’armée nationale indienne, forte de 3 000 hommes, à Pyu, en Birmanie, le 23 avril.

Le 27 avril, des transports britanniques avec à leur bord le XVe Corps indien du lieutenant général Philip Christison quittent les îles Akyab et Ramree dans l’Arakan, à l’ouest de la Birmanie, tandis que la puissante flotte britannique des Indes orientales appareille de Trincomalee, à Ceylan, pour lancer l’opération Dracula.

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Le lendemain, 28 avril, l’opération capitale élargie de Slim rencontre une forte résistance japonaise à Pegu, qui avait été conçue par le major général japonais Hideji Matsui pour être la dernière place forte au nord de Rangoon.

Les troupes de la 17e division indienne ont capturé Pegu, mais n’ont pas réussi à la sécuriser immédiatement. Le 1er mai, des parachutistes du 50e régiment de parachutistes indiens tombent dans la région de Rangoon.

Sachant que le gros des forces japonaises restantes dans la région de Rangoon a été anéanti à Pegu, Slim ordonne négligemment à son pilote américain, le capitaine Robert Fullerton, de le faire voler, lui et une petite équipe, au-dessus de l’espace aérien de Rangoon afin de revendiquer la victoire.

Les tirs anti-aériens japonais ont criblé l’avion, le forçant à faire demi-tour ; Fullerton a été touché par des éclats d’obus à la jambe, et les blessures étaient si importantes que la jambe devait être amputée.

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Le 2 mai, alors que la 17e division indienne entame les 41 derniers kilomètres vers Rangoon, l’opération Dracula débarque la 26e division indienne du général Henry Chambers, qui s’emparera de la ville le lendemain avec une résistance minimale. L’opération Dracula de Mountbatten avait battu l’opération Extended Capital de Slim dans la course à la capitale birmane.

Dès le 23 avril 1945, les dirigeants japonais en Birmanie savaient que Rangoon ne pourrait pas tenir. Le lieutenant-général Hyotaro Kimura, malgré les ordres de ses supérieurs à Tokyo de maintenir sa position, ordonne l’évacuation de Rangoon vers Moulmein via le golfe de Martaban.

Cela a provoqué une grande confusion car il n’a pas fourni les détails nécessaires pour que ses subordonnés restent calmes. Le major général Matsui, qui défendait Pegu, était furieux contre Kimura, qui n’a pas communiqué l’ordre d’évacuation à la garnison de Pegu jusqu’à ce qu’il soit trop tard pour que Matsui puisse battre en retraite.

Le 6 mai, la bataille de Rangoon prend officiellement fin lorsque la 26e division indienne entre en contact avec la 17e division indienne près de Hlegu.

L’offensive alliée en Birmanie est généralement considérée comme terminée à ce stade, bien que les combats se poursuivent, les troupes anglo-indiennes, les avions britanniques et les avions américains continuant à harceler les troupes japonaises qui tentent de s’échapper de Birmanie vers la Thaïlande voisine.

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Pendant ce temps, de nombreuses unités anglo-indiennes virent leur rôle se transformer en une tâche de maintien de l’ordre, du moins en mai et juin 1945, afin de contenir les pillages et le vigilantisme généralisés qui eurent lieu à Rangoon après l’évacuation des Japonais.

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