La bataille de Saipan

La Bataille de Saipan est une bataille de la campagne du Pacifique pendant la Seconde Guerre mondiale. Elle s’inscrit dans une série de batailles aux Mariannes, opposant les troupes américaines et japonaises pour le contrôle des îles.

La bataille de Saipan commence le 15 juin 1944 par le débarquement des troupes américaines sur l’île (Saipan est l’une des trois grandes îles des Mariannes), alors occupée par les troupes japonaises du général Yoshitsugu Saito, après un intense bombardement naval américain.

Malgré la destruction de plusieurs chars d’assaut amphibies par les Japonais, à la fin de la journée, les troupes américaines débarquées avaient sécurisé une tête de pont de 6 km de long et de 800 m de profondeur et avaient commencé à avancer vers l’aéroport de l’île, qui avait été abandonné par les défenseurs trois jours après le début des combats.

Sans possibilité de recevoir des renforts militaires, des fournitures ou des munitions, la bataille est désespérée pour les Japonais. Cependant, le général Saito décide de défendre l’île jusqu’au dernier homme, répartissant ses troupes dans les cratères volcaniques de l’intérieur de l’île et sur le terrain montagneux entourant le mont Tapotchau, se cachant le jour et lançant des attaques localisées la nuit.

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Ils ne seront chassés et vaincus qu’après de lourds et longs combats, au cours desquels les envahisseurs américains seront contraints d’utiliser des lance-flammes et de l’artillerie lourde pour détruire la résistance dans les grottes de l’île.

Le 7 juillet, n’ayant plus de terrain où se replier et se cacher, le commandant militaire japonais ordonne une attaque suicide contre les troupes d’invasion, impliquant des civils japonais de l’île, armés uniquement de bambous aiguisés, qui préfèrent mourir plutôt que de devenir prisonniers des occupants.

Cette attitude a dû trouver son origine dans la propagande de guerre japonaise, qui dépeignait les envahisseurs comme des seigneurs cruels et primitifs.

Quelque trois mille hommes des troupes japonaises en forme ont participé à l’assaut final, suivis par des civils, blessés avec des bandages, des soldats soutenus par des béquilles et armés seulement de bâtons, avançant sur deux bataillons de Marines, tuant ou blessant 650 d’entre eux.

Mais la force et l’armement disproportionnés l’emportent et le 9 juillet, la capture de l’île de Saipan, considérée comme sûre par les commandants américains, est annoncée.

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Le général Saito et le reste de son personnel se sont suicidés dans une grotte, accompagnés de plusieurs autres soldats et civils venus de toute l’île. Un capitaine et quarante de ses hommes se sont cachés dans les montagnes et ne se sont rendus que le 1er décembre 1945, plusieurs mois après la fin de la guerre.

À la fin de la bataille de Saipan, quelque 22 000 civils avaient été tués, ainsi que la quasi-totalité de la garnison militaire japonaise de Saipan, soit quelque 30 000 hommes.

Pour les Américains, ce fut la bataille la plus coûteuse en vies humaines sur le théâtre du Pacifique, avec 14 000 hommes tués, blessés ou disparus sur un total de 71 000 qui débarquèrent. À la suite de cette défaite, le Premier ministre japonais Hideki Tojo démissionne de ses fonctions avec l’ensemble de son cabinet.

Après la conquête, Saipan est devenue une importante base aérienne américaine pour les opérations ultérieures dans les îles Mariannes et pour l’invasion des Philippines en octobre 1944, ainsi qu’une base pour les bombardiers qui ont attaqué et bombardé les villes japonaises dans les derniers mois de la guerre.

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