731ème Escadron

Août 1945. La Seconde Guerre mondiale est presque terminée en faveur des Alliés. Sur le continent asiatique, juste avant les bombardements nucléaires d’Hiroshima et de Nagasaki, il ne restait plus à l’Empire du Soleil Levant qu’à baisser le rideau de la manière la plus digne qui soit.

Maintenant, ce n’était pas simple à accomplir, puisqu’il fallait éliminer la trace des preuves des horreurs commises b. Revenons au Mandchoukouo, le gouvernement fantoche que l’empereur japonais Hirohito avait mis en place en Chine.

Là, le retrait japonais a nécessité d’effacer de la carte toute trace du Laboratoire de recherche et de prévention des épidémies du ministère politique du Kempetai, presque inconnu, situé près de la ville de Harbin. Ce centre, dissimulé sous la forme d’une station d’épuration des eaux, était réparti dans une centaine de bâtiments, répartis sur 6 km2.

731ème escadron. C’est sous ce nom que les médecins et militaires japonais connaissaient l’endroit : il s’agissait d’un centre top secret de recherche et de développement d’armes biologiques. Le centre a le triste record d’avoir mené, entre les années de la deuxième guerre sino-japonaise (1937-1945), de terribles expériences sur des milliers de misérables prisonniers. Russes, Coréens, Européens, Américains, Espagnols, Chinois… nombreuses étaient les nationalités qui défilaient dans les redoutables installations de Harbin.

A peu près aussi mauvais que n’importe quel camp de concentration nazi ou soviétique, le camp du 731e escadron a étudié l’utilisation d’agents pathogènes pour la guerre biologique, en recourant à des expériences médicales sur des êtres humains. Les opérations chirurgicales, les ablations de membres et les vivisections étaient à l’ordre du jour et il n’était pas rare que l’anesthésie brille par son absence, les médecins japonais estimant qu’elle pouvait altérer les résultats obtenus.

Les prisonniers du 731e escadron sont surnommés marutas (mot japonais signifiant bois), car les laboratoires sont déguisés en ateliers de menuiserie. Beaucoup ont été forcés d’inhaler des gaz toxiques. D’autres ont été laissés à eux-mêmes au milieu du froid de l’hiver chinois pour réparer les phases de gel.

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Les scientifiques japonais ont également essayé de déterminer la quantité de sang qu’un détenu pouvait perdre après l’amputation d’un membre sain. Certaines victimes sont mortes après l’ablation de leur foie ou de leur cerveau. D’autres ont été soumis à des expériences aussi absurdes que cruelles (par exemple, de l’urine d’équidé a été injectée dans le foie de certains prisonniers). Dans quel but, se demande-t-on ?

Dans les redoutables installations de l’escadron 731, les cadavres de fœtus et d’adultes étaient conservés, correctement préservés dans du formol. Le 731e escadron avait également la capacité de traiter d’énormes quantités de bactéries de la peste bubonique et d’anthrax.

Rappelons que les Japonais avaient alors en tête de mener des attaques bactériologiques sur le sol américain (cliquez ici pour en savoir plus sur ce que l’on appelle l’opération Cherry Blossom by Night, dans la troisième rubrique). Heureusement pour les Américains, les bombes nucléaires sur Hiroshima et Nagasaki ont fait avorter l’exécution de ce plan.

Le cerveau de ces atrocités était le militaire Shio Ishii. Diplômé en médecine, il avait une envie sans limite de faire la guerre avec des armes bactériologiques. Selon lui, l’interdiction de cet armement à Genève en 1925 ne pouvait que signifier que ces nouvelles armes pouvaient se révéler extrêmement efficaces et puissantes.

C’est ainsi qu’il est parvenu à convaincre Hirohito, l’empereur du Japon, de l’intérêt d’étudier les différents domaines liés à la médecine dans le cadre des combats de la Seconde Guerre mondiale. Comme l’empire japonais ne se contente pas du Mandchoukouo et veut dominer toute la Chine, il obtient le feu vert et des fonds plus que suffisants en 1936.

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Shiro Ishii a entrepris la construction d’une ligne de chemin de fer, de laboratoires, d’une piste d’atterrissage, d’installations chirurgicales, de fours de crémation, d’installations de divertissement pour les soldats et même d’un temple shinto. Ishii est allé jusqu’à dire à ses subordonnés que la mission ultime d’un médecin était d’endiguer et de guérir les maladies, mais cette fois-ci, la tâche qu’ils devaient accomplir serait tout le contraire. Il ne plaisantait pas. En Chine, les expériences de propagation de la peste bubonique, de l’anthrax et du choléra ont tué environ un demi-million de personnes.

Il convient de noter que depuis le quartier général du 731e escadron et sous la supervision directe d’Ishii, un certain nombre d’unités dépendantes similaires ont été organisées dans toute l’Asie occupée par le Japon. Ces centres avaient leurs propres spécialisations. L’un d’eux a étudié la peste bubonique, un autre la propagation de la bactérie typhoïde ou de la dysenterie, un autre encore a exploré la réaction humaine à la famine et à l’eau, et ainsi de suite.

Après la fin de la Seconde Guerre mondiale, Ishii a exigé de ses subordonnés qu’ils emportent le secret dans leur tombe. Les hommes sous le commandement d’Ishii ont reçu des doses de cyanure à prendre pendant leur fuite au Japon, au cas où ils seraient capturés par les Alliés.

En effet, les Alliés eux-mêmes contribueront à faire en sorte que le soi-disant « Holocauste asiatique » passe inaperçu (reléguant aux oubliettes des massacres aussi sanglants que celui de la population de Nanjing en 1937, avec plus de 300 000 personnes tuées par l’armée japonaise envahissante).

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Par exemple, Douglas MacArthur, le commandant suprême des forces alliées dans le Pacifique, a accordé l’immunité aux médecins japonais en échange de la communication aux États-Unis des résultats de leurs expériences inhumaines.

Les tribunaux de guerre constitués à Tokyo après la fin de la Seconde Guerre mondiale n’ont jamais jugé les atrocités commises par le 731e Escadron. Seule l’Union soviétique a poursuivi quelques personnes impliquées dans le « procès de Khabarovsk », quatre ans après la guerre, en 1949.

Ainsi, de nombreux responsables du 731e escadron ont réussi à rentrer sains et saufs au Japon, et beaucoup sont devenus des médecins et des hommes politiques renommés. Pour aggraver les choses, peu d’entre eux ont exprimé des regrets pour leur implication au crépuscule de leur vie.

En 1959, Ishii meurt à l’âge de 67 ans, le médecin particulier mort sur le théâtre d’opérations du Pacifique, après avoir joui d’une vie relativement détendue. La justice était certainement quelque chose que les victimes de l’escadron 731 ne connaîtraient jamais.

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